Lo último imprescindible para los ricos: árboles de trofeo

Durante décadas, Walter Acree operó un modesto negocio de paisajismo en Deerfield Beach, Florida. Acree, quien se define a sí mismo como un rebelde, cortaba el césped con los pies descalzos y su entonces largo cabello caía sobre sus hombros. Hace unos años, tropezó con un lucrativo nicho de negocio: ayudar a los supermillonarios a encontrar árboles trofeo, lo último en símbolos de estatus para los estadounidenses más acomodados.

“Soy algo único”, dijo Acree, ahora propietario de Green Integrity’s, una empresa de reubicación de árboles y paisajismo. “No mucha gente hace lo que yo hago”.

Acree, de 61 años, un supuesto intermediario para la adquisición de árboles, conduce regularmente a sus clientes adinerados por el sur de Florida en busca del árbol perfecto para su jardín, ya sea una ceiba gigante, un enorme roble con dosel, un baobab o un ficus. Juntos, examinan árboles en los jardines de otras personas y fuera de las empresas locales, y luego se acercan a los propietarios con una oferta no solicitada.

Walter Acree, propietario de Green Integrity’s, una empresa con sede en el sur de Florida que utiliza un sistema de división de cenadores para reubicar grandes ejemplares de árboles. Foto: Zak Bennett / WSJ

 

Posteriormente, el trabajo de Acree es encontrar una manera de transportar el árbol a la propiedad de su cliente. En algunas ocasiones, eso implica el uso de un camión de plataforma larga, barcaza o incluso una grúa de 300 toneladas.

Acree también ha desarrollado su propia técnica, que él llama “división de cenadores”, para mover los árboles más grandes. Implica cortar el árbol verticalmente en varias partes utilizando sierras de 1,8 metros de largo con hojas endurecidas, transportar las piezas individuales al sitio y luego volver a ensamblar el árbol con cables de acero para aviones, correas de trinquete y pernos.

El negocio de Acree ha prosperado durante más de cinco años, pero se aceleró el año pasado cuando compradores de viviendas millonarios se amontonaron en el mercado del sur de Florida en medio de la crisis del covid-19.

Si bien los árboles trofeo son una tendencia a nivel nacional, los corredores de árboles de Miami se han beneficiado, particularmente debido a la diversidad de árboles disponibles en el área. El sistema de canales de la ciudad también facilita el transporte de árboles en barco sin tener que cortar las copas de los árboles.

Acree aseguró que, en los últimos años ha trabajado para instalar árboles masivos en propiedades de celebridades como el cantante Enrique Iglesias. Recientemente dio una estimación de alrededor de US$250 mil por reubicar un árbol para un rico propietario en Indian Creek Island de Miami.

Los arquitectos paisajistas que tratan con grandes nombres dijeron que están observando que los acuerdos de no divulgación llegan a sus escritorios como nunca antes, ya que los superricos buscan privacidad en sus esfuerzos hortícolas. Tim Johnson, socio de Fernando Wong Outdoor Living Design en Miami, indicó que es una señal de que están teniendo éxito.

“Es el negocio más activo que jamás se ha visto y estamos haciendo las cosas a una escala notable”, dijo, y señaló que varios clientes de su empresa compraron las casas contiguas a las suyas para poder derribarlas y construir un jardín más grande.

Un roble que se convirtió en el tema de una guerra de ofertas que incluyó a la estrella del baloncesto Michael Jordan. FOTO: Carmel Brantley

 

Hace unos años, Johnson tuvo un cliente que venció al gran jugador de baloncesto Michael Jordan, en una guerra de ofertas por un roble con dosel de 13,7 metros, el cual Johnson consideraba el árbol ideal. El trato por el roble se cerró en las seis cifras.

“Quieres un árbol que esté equilibrado”, dijo Johnson. “Este árbol, estaba perfectamente proporcionado y tenía mucho carácter (…) La forma en que las ramas se dispararon en ambas direcciones. Este era el roble perfecto”.

Lo absurda de la situación no se le escapa a Acree, quien además afirma que sus clientes más acaudalados son los tipos de finanzas y negocios cuya riqueza eclipsa a la de las estrellas de cine y música. “Si lo quieren, lo tendrán”, dijo.

Árboles, obras de arte

El atractivo de transportar un árbol trofeo es fácil de explicar, dijo Raymond Jungles, arquitecto paisajista. Por un lado, un árbol grande ayuda a mitigar la escala de una casa muy grande. Un árbol único o particularmente viejo, como una obra de arte, también es un gran tema de conversación.

Por último, significa que los compradores de alto valor neto no tienen que esperar a que un árbol recién plantado crezca en su sitio.

“Las personas mayores, especialmente, no quieren esperar mucho tiempo para ver crecer un árbol. Lo quieren de inmediato, no quieren esperar 20 años”, dijo. “Y ahora los más jóvenes con dinero, tampoco quieren esperar, por lo general”.

Los árboles más importantes pueden variar en precio desde decenas de miles hasta cientos de miles de dólares, dependiendo de su apariencia y de lo difícil que sea acceder a ellos.

An olive tree imported from Tuscany, Italy, is lowered into the center courtyard of the $65 million Beverly Hills spec house being built by developer Michael Chen. VIDEO: Luxford Group.

 

“Si está en un patio trasero y hay líneas eléctricas por todos lados y tengo que conseguir supergrúas para conseguirlo, entonces no puedo pagar tanto por él”, dijo Acree. “Si el árbol está en el agua donde puedo acercarme a él con una barcaza y llevarlo a otra casa que esté en el agua, entonces ese árbol vale mucho más”.

Acree dijo que árboles como el que instaló en Indian Creek Island, un gran baniano, son particularmente desafiantes, ya que a sus trabajadores no se les permite traer equipos grandes por el puente a la isla. Todo el equipo debe traerse en barcaza.

Algunos propietarios de árboles están más dispuestos que otros a vender a compradores adinerados. Acree dijo que algunos son escépticos sobre la oferta y creen que está tratando de estafarlos. Otros tienen un apego sentimental al árbol.

“A veces no lo vendería ni por un millón de dólares”, dijo. “Otras veces su abuela lo plantó o se lo plantaron a su padre o cosas así. Aquellos (árboles) son los que nunca obtienes“.

El árbol de “‘El señor de los Anillos'”

La búsqueda del árbol perfecto lleva a los propietarios a lugares más lejanos.

El desarrollador inmobiliario, Michael Chen, dijo que le tomó 18 meses de búsqueda y planificación obsesivas antes de que instalara la pieza central perfecta para una casa de US$65 millones que estaba construyendo en Beverly Hills. Lo llama el “árbol de la vida”.

Michael Chen posa con su olivo y con su perro, el bulldog francés Stanley. Foto: Joe Bryant

 

El gran olivo de 150 años, importado de la Toscana, se encuentra en el centro de la casa, encerrado en un patio de vidrio, rodeado por una piscina reflectante poco profunda y colocado contra un fondo de mármol a juego con un libro.

Se necesitaron 15 trabajadores y una grúa de 110 toneladas para izar el árbol a unos 18,2 metros en el aire y bajarlo a la casa de manera segura. “En ese momento pensaba, ‘si esa cosa se cae, volaría el edificio'”, recordó Chen. “Todos están nerviosos. Por supuesto, hay mucho riesgo”.

El baniano en el patio del Surf Club. Foto: Carmel Brantley

 

Después de trabajar con un par de curadores de árboles en California, e insatisfecho con la selección de árboles disponibles localmente, un productor en Toscana lo ayudó a identificar el perfecto. Se trata de un árbol de 4,5 metros con follaje en forma de corazón con dos alas que se abren como un ángel.

“Pensé: ‘Esto es todo. Nada más ‘”, dijo Chen. “Es como el árbol de ‘El señor de los Anillos'”.

Lo envió al norte de California en un contenedor de grandes envío y luego lo transportó en un camión de plataforma a un estacionamiento que alquiló cerca del sitio. Escoltas policiales contratados lo acompañaron hasta el lugar de origen.

Un equipo cavó un hoyo de 1,8 metros profundidad debajo del patio de la casa para acomodar las enormes raíces del árbol. Algunos de los trabajadores de Chen cuestionaron si sobreviviría al viaje. “Todo eso por un árbol”, dijo.

Una higuera estranguladora de 22,8 metros de altura atada a un remolque frente al Four Seasons en el Surf Club antes de que una grúa la ubique en su lugar. Foto: Carmel Brantley

 

En total, calculó que, si bien el árbol en sí costaba solo alrededor de US$17, el costo de llevarlo donde tenía que estar traería un costo adicional de US$40 mil.

Un viaje por helicóptero

La diseñadora paisajista Deborah Nevins dijo que también ha visto a los propietarios hacer grandes gastos y esfuerzos por el árbol de sus sueños. Una vez, un cliente subió en helicóptero una magnolia grande para su jardín porque un camión con remolque no podía ir en las sinuosas carreteras de Beverly Hills, donde estaba ubicada la casa.

Dijo que el árbol, que estaba almacenado en una caja de madera, se sujetó a la aeronave con correas y cadenas y luego se bajó al lugar. “Afortunadamente, nadie lo dejó caer en el lugar equivocado”, dijo.

A veces, estas son técnicas iniciadas por horticultores de grandes corporaciones. Walt Disney Co. solía reubicar algunos de los árboles más inusuales en las propiedades de su parque perforando el centro del tronco e insertando varillas de acero.

Las varillas se utilizaron luego como manijas para izar el árbol con una grúa hasta la ubicación deseada. La compañía una vez gastó cerca de US$1 millón para reubicar un árbol de 16,5 metros y 85 toneladas en Walt Disney World.

Para mover un árbol gigante, que tiene más de unos 5,8 metros de ancho, los propietarios generalmente deben obtener un permiso para transportar una supercarga, lo que a menudo significa pagar un escolta de la policía local o estatal según las regulaciones locales hasta el lugar donde el árbol necesita ir, explicó Acree.

A menudo, se mueven en medio de la noche cuando las carreteras están tranquilas, ya que pueden ocurrir desastres. Una vez, Acree dijo que un colega provocó un gran atasco en una carretera de Fort Lauderdale y arruinó un cable eléctrico porque no había cortado el follaje. Estaba arrastrando postes de servicios públicos detrás de él.

La supervivencia desde las raíces

Jungles dijo que la intermediación de árboles puede ser un negocio resbaladizo y algunos intermediarios de árboles no se preocupan lo suficiente para garantizar la entrega segura de los árboles y preparar adecuadamente sus raíces para el trasplante.

Algunos también intentan salirse con la suya transportando árboles sin los permisos adecuados. Los corredores de árboles de buena reputación suelen ofrecer seguros para los árboles, lo que garantiza su supervivencia durante al menos un año después de la mudanza, dijo.

Pero todavía no hay garantías, especialmente si los trabajadores no preparan adecuadamente las raíces del árbol para la replantación. Jungles dijo que una vez le aconsejó a un cliente que pagara US$25 mil por un árbol de lignum vitae para su propiedad. Una semana después de que lo trasladara al sitio, murió.

“Me rompió el corazón”, dijo, y señaló que también lastimó su propio bolsillo, ya que se sintió mal y reembolsó al cliente.

Johnson señaló que las críticas de que estos procesos ponen a los árboles en riesgo a veces están fuera de lugar, ya que a menudo rescatan árboles que de otro modo serían talados.

Su firma, recientemente, trajo un kapok de 27,4 metros de alto para el Four Seasons Hotel en el Surf Club en Miami. Algunos residentes locales se quejaron de que estaba mal talar un árbol sano para poder replantarlo en el proyecto de lujo.

“Cuando lo plantamos, la gente nos acusó de abuso de árboles, pero en realidad lo iban a talar”, dijo. “Al dueño del negocio le preocupaba que se cayera durante un huracán y los aplastara. Su dosel fue un magnífico receptor de huracanes”.

Eso no es una preocupación para el Surf Club, porque pueden permitirse mantener de cerca el dosel, dijo.

Mantener vivos los árboles

Acree dijo que tiene un sólido historial de mantener vivos los árboles. También aseguró que se le ocurrió su técnica de cortar el árbol antes del transporte hace años, después de que algunos clientes insistieran en que se entregaran con sus copas intactas en lugar de despojarlos del tronco. No querían esperar a que volvieran a brotar más tarde.

Un gran árbol de ficus fuera de una mansión construida por Andre Radandt en Miami. La casa se vendió por US$29 millones. Foto: Paul Stoppi / Bill & Bryan Team / Douglas Elliman

 

“Llamé a todos los que pude y me dijeron: ‘No hay forma de que hagas esto'”, recordó. “Simplemente no pensaban que los árboles vivirían porque nadie lo había hecho antes”.

Desde entonces, ha transportado cientos de árboles utilizando su técnica. Dijo que cortar los árboles en vertical, dejando cada pieza con una porción de la raíz y el follaje, los transforma en organismos separados. Si bien la corteza que los rodea vuelve a crecer como una sola, en el interior son árboles vivos separados.

Andre Radandt, el exdirector ejecutivo de Bolthouse Farms, recientemente llamó a Acree para transportar un árbol de ficus para el jardín de una mega mansión que estaba desarrollando en Miami y fue cortado en tercios. En el transcurso de unos seis meses, Radandt dijo que el árbol se reparó solo.

El árbol se convirtió en una característica definitoria de la propiedad, que se vendió por US$29 millones. “Ciertamente se pagó por sí solo, por así decirlo”, dijo Radandt sobre los ficus.

Con licencia de nuestro socio WSJ.

Este artículo fue traducido del inglés por Noris Argotte.

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