El temido viaje diario a la ciudad mantiene las oficinas casi vacías

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No es la oficina lo que desprecian los trabajadores que se dirigen a la ciudad. Es el viaje. La pandemia de covid-19 provocó un aumento en el trabajo remoto, vaciando torres de oficinas a medida que más personas trabajaban desde casa.

Las ciudades con viajes más largos han recibido el mayor impacto económico, mientras que las áreas urbanas donde las personas viven más cerca del trabajo tienen una tasa más alta de regreso a la oficina, según un análisis de WSJ con datos de la Oficina del Censo y la empresa Kastle Systems.

Encuestas recientes de oficinistas respaldan el análisis. En una encuesta de Gallup del verano pasado, por ejemplo, el 52 % de los que quieren trabajar de forma remota mencionaron evitar el tiempo de viaje como una de las principales razones por las que no quieren ir a la oficina. Otras razones comunes, como el bienestar y la flexibilidad, también están estrechamente relacionadas con el viaje.

“Creo que es el factor más importante”, dijo Richard Florida, profesor de la Escuela de Administración y Escuela de Ciudades Rotman de la Universidad de Toronto. “Los economistas y psicólogos han dicho durante mucho tiempo que un largo viaje al trabajo es la condición más miserable de la vida diaria. Así que tiene sentido que esto sea lo que la gente quiere evitar”.

La oposición de los empleados a los desplazamientos significa que los propietarios que buscan volver a llenar los pisos de sus oficinas y las ciudades pueden necesitar hacer más que renovar edificios antiguos o poner más policías en las esquinas de las calles. Puede requerir invertir en vivienda, carreteras, transporte público y otra infraestructura necesaria para reducir los tiempos de viaje.

Atraer a los viajeros de regreso es fundamental para los distritos comerciales centrales que dependen de estos trabajadores para mantener bares, restaurantes y otras pequeñas empresas que impulsan estas economías.

El área metropolitana de Nueva York tenía el tiempo de viaje promedio más largo antes de la pandemia, según la Oficina del Censo. Foto: José A. Alvarado Jr./WSJ

Viajar al trabajo y la productividad

Ocho de las 10 ciudades principales con la mayor caída en la ocupación de oficinas durante la pandemia tuvieron un viaje promedio de ida de más de 30 minutos en 2019. Mientras tanto, seis de las 10 ciudades con la menor caída en la ocupación de oficinas tienen viajes promedio de menos de 30 minutos. El análisis del Diario cubre 24 de las áreas metropolitanas más grandes de los EE. UU.

El área metropolitana de Nueva York tenía el tiempo de viaje promedio más largo antes de la pandemia, con 37,7 minutos, según la Oficina del Censo. También tiene una de las tasas de ocupación de oficinas más bajas del país.

Los pases de tarjeta se redujeron en un 62 % desde principios de 2020 a partir del 18 de mayo, según Kastle, en comparación con una disminución promedio del 57 % para las ciudades más grandes del país. Las empresas que atienden a los viajeros han cerrado y las vacantes minoristas en Midtown Manhattan se han disparado.

Minneapolis y Austin, donde los viajes diarios promedio estuvieron muy por debajo de los 30 minutos en 2019, experimentaron una caída en la ocupación de menos del 40 %.

La delincuencia y la inquietud por el uso del transporte público también influyen en cómo se sienten los trabajadores al regresar a la oficina.

El tipo de industria que domina una ciudad también puede desempeñar un papel importante. San José, California, por ejemplo, tuvo un viaje promedio corto en 2019, pero, aun así, experimentó una caída masiva en la ocupación de oficinas durante la pandemia, en parte porque las empresas de tecnología han estado más dispuestas a permitir que los empleados trabajen desde casa.

Viajar al trabajo ha sido impopular durante mucho tiempo y los economistas dicen que perjudica la productividad. El tiempo promedio de viaje al trabajo en los EE. UU. aumentó de 25 a 27,6 minutos entre 2006 y 2019, según la Oficina del Censo.

Los retrasos causados ​​por los embotellamientos también aumentaron debido a que la inversión en nuevas carreteras y transporte público no pudo mantenerse al día con el crecimiento de la población y la creciente demanda de transporte, dijo David Schrank, científico investigador sénior del Texas A&M Transportation Institute.

Una tradición, no una necesidad

Millones de estadounidenses descubrieron durante la pandemia que podían trabajar de manera igualmente productiva de forma remota.

Para 2020, el oneroso viaje al trabajo «era más una tradición que una necesidad» para muchos trabajadores, dijo Mark Dixon, director ejecutivo del administrador de oficinas flexibles IWG PLC.

Eli Boufis, jefe de capital privado de Golden Vision Capital Americas, con sede en Chicago, dijo que cuando entrevistó recientemente a los candidatos para el trabajo, los que viven en los suburbios dijeron que ya no querían viajar diariamente.

“Lo primero que preguntan es con qué frecuencia tengo que estar en la oficina”, dijo.

Algunos ex-viajeros dicen que no pueden imaginar volver jamás. Durante 15 años, Mark Schnurman salía de su casa de Nueva Jersey a las 5:25 a. m. todos los días de la semana para tomar el tren a Manhattan, donde trabajaba como ejecutivo de bienes raíces.

El viaje normalmente tomaba una hora y 20 minutos, aunque en un mal día tomaba dos horas y media. “Me alejó de estar presente en la vida de mis hijos mientras crecían”, dijo.

Ahora Schnurman dirige un negocio de consultoría de franquicias desde su casa y ya no viaja a la ciudad. Pasa gran parte del año en su casa de campo en Pensilvania. No es la oficina en sí lo que le disgusta. Dijo que extraña las charlas sobre el agua y la camaradería.

“Si tuviera un viaje de 10 minutos, estaría bien”, dijo. «Pero no vale la pena para mí».

Distritos comerciales puros y vecindarios de uso mixto

El fenómeno anti-conmutación es global, señala Dixon, cuya empresa administra alrededor de 3500 oficinas en más de 120 países.

Las oficinas en ciudades más pequeñas y en los suburbios están más llenas que en ciudades suburbanas como Los Ángeles y Londres, dijo.

Las grandes ciudades con buena infraestructura y muchas viviendas asequibles, como Copenhague, también están experimentando una alta ocupación porque las personas pueden vivir más cerca del trabajo, agregó.

En los EE. UU., la falta de financiamiento y los crecientes costos dificultan la inversión en carreteras, trenes y autobuses.

Un plan federal de financiamiento de infraestructura de US$1 billón promulgado en noviembre ayuda, pero es probable que sea solo el comienzo.

Mientras tanto, la burocracia, el aumento de los costos de mano de obra y materiales y los altos precios de la tierra traban a los desarrolladores de viviendas en un momento en que los alquileres están aumentando.

Viajeros matutinos en la ciudad de Londres. Viajar al trabajo ha sido impopular durante mucho tiempo y los economistas dicen que perjudica la productividad. Foto: Jason Alden/Bloomberg

El profesor Florida, de la Universidad de Toronto, espera que las ciudades evolucionen lejos de los distritos comerciales puros y hacia vecindarios de uso mixto.

A medida que menos personas viajen a los centros de las ciudades, se abrirán más oficinas y salas de reuniones en los barrios residenciales y en los suburbios, dijo.

Algunas empresas como Hudson’s Bay Co. y Daybase ya están tratando de satisfacer esa demanda convirtiendo los espacios comerciales suburbanos en oficinas.

Las oficinas vacías en los centros de las ciudades pueden ser reemplazadas por edificios de apartamentos. “El resultado final son comunidades más equilibradas”, dijo Florida. “Pero, y es un gran pero, el ajuste será doloroso”.

Con licencia de nuestro socio WSJ.
Este artículo lo tradujo del inglés Noris Argotte Soto para República Inmobiliaria.

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