Primero compraron una casa, luego compraron todo el pueblo Foxburg

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Saji Daniel y su prometida, Shannon McGauley, estaban atrapados en Cleveland en medio de la pandemia en octubre de 2020 cuando recibieron una llamada inesperada de su vecino, Lou Keppler. Keppler los invitó a visitar Foxburg, un pequeño pueblo en el pintoresco valle del río Allegheny de Pensilvania, propiedad de un viejo amigo suyo.

Para la pareja, sonaba como un buen día para observar las hojas y escapar de la ciudad. Pero Keppler tenía una esperanza secreta: que el Saji y Shannon pudieran comprar la ciudad.

Durante décadas, la revitalización de Foxburg, con una población de aproximadamente 180 personas, había sido el proyecto favorito de un amigo de Keppler, Art Steffee. Steffee era dueño de un extenso complejo residencial en el área y había invertido millones de dólares en el desarrollo de Foxburg. Ahora, Steffee tenía 86 años y buscaba pasar la batuta.

Unos días después, después de un breve viaje a Foxburg, el Saji accedió a comprar la casa de Steffee, conocida como RiverStone Estate, por la que pedía US$15 millones. Luego, durante los siguientes meses, él y Shannon acordaron adquirir todas las propiedades de Steffee en el centro de Foxburg.

Son varios negocios locales y alrededor de 50 lotes residenciales, los cuales habían estado silenciosamente en el mercado por un total de más de US$3 millones.

Antes de darse cuenta, eran dueños de la mayor parte de la ciudad. Desde entonces, los McGauley han invertido más de US$500.000 en la renovación del centro de Foxburg y planean invertir más de US$3 millones en los próximos años.

Los amigos y familiares de la pareja pensaron que se habían vuelto locos. “Nuestros abogados y asesores financieros también”, dijo Daniel con una sonrisa.

Con su compra, los McGauley ingresaron a las filas de un pequeño número de personas en los EE. UU. que compraron una ciudad o pueblo. Un subconjunto raro del mercado de bienes raíces, las ventas de ciudades surgen en todo el país de vez en cuando.

La transformación de Foxburg

La transformación de Foxburg comenzó a fines de la década de 1990, cuando Steffee se retiró de su práctica médica en Cleveland. Steffee vendió su empresa por US$325 millones en 2008, aunque una parte importante de ese dinero se destinó a resolver demandas.

Imaginó pasar su jubilación en la región donde creció, dijo, recordando que él y su hermano pasaban los veranos en el río “viviendo como Tom Sawyer”. A fines de la década de 1990, pagó alrededor de US$5 millones por RiverStone, una propiedad de la era de 1800 en Foxburg.

La propiedad de aproximadamente 1.200 acres, ubicada a unas 90 millas al noreste de Pittsburgh, era un refugio aislado para Steffee y su difunta esposa, Patricia Steffee, con su casa principal de alrededor de 1820, la cochera y 50 millas de senderos.

Solo había un problema: Foxburg, que alguna vez fue una próspera ciudad ferroviaria, había visto un declive en su fortuna económica. Además de una «taberna de baja categoría», no había casi nada en la calle principal sin pavimentar.

“No estaba muy orgulloso de Foxburg. El centro era un pozo de lodo, no bromeo”, dijo Steffee. “Así que dije: ‘Reconstruyamos el lugar’”.

El Dr. Steffee y su esposa pasaron décadas en el proyecto y finalmente gastaron alrededor de US$6 millones en la reconstrucción del centro de la ciudad.

Con la compra de edificios en ruinas, construyó un pequeño hotel, un restaurante junto al río y una pizzería, convirtió la taberna en una bodega y comenzó un negocio de turismo.

Inauguró una galería administrada por una cooperativa de artistas y joyeros locales, y renovó una antigua sala de conciertos, comprando un órgano de la década de 1920 que opera una variedad de instrumentos de percusión para entretener a los visitantes.

Entusiasta de la geología, instaló “Amazing Weather Rock” de Foxburg en la calle principal. Se dice en broma que la enorme roca pronostica el clima.

 

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Cuando se trataba de Foxburg, la imaginación del Dr. Steffee era su única limitación, dijo Keppler. “Si lo había imaginado, se haría”.

Nunca un fanático del diseño por comité, Steffee dijo que hizo «prácticamente todo lo que quería» en Foxburg. “Nunca tuve a nadie que opusiera resistencia”.

La renovación de RiverStone

El Dr. Steffee dijo que gastó varios millones de dólares en la restauración de RiverStone. La finca fue una vez propiedad de la familia Fox, que da nombre a la ciudad.

Después de comprar RiverStone, los Steffees pasaron cuatro años renovando la mansión con detalles de época mientras vivían en un tráiler de doble ancho en la propiedad.

Cada habitación está revestida de una madera diferente, arce tigre en el pasillo, palisandro en la biblioteca, castaño en la sala de música, cerezo en el comedor. La luz fluye a través de un tragaluz de Tiffany sobre la entrada.

Unas 70 personas trabajaron en el proyecto, incluidas algunas de la población amish local.

Steffee también usó RiverStone para almacenar sus colecciones de carruajes de caballos antiguos, piedras grandes que arrastró colina arriba desde el río y una vieja máquina de vapor que arregló. Hizo su propio jarabe de arce de los árboles de la finca, dijo.

Luego, hace aproximadamente una década, Steffee comenzó a buscar un comprador para RiverStone y sus otras propiedades en Foxburg. Todo había llegado a ser demasiado, dij. Estaba envejeciendo y mantener las propiedades se había vuelto agotador y costoso, costando millones de dólares cada año.

Cuando su esposa murió repentinamente en 2018, RiverStone se sintió aún más grande. Los accidentes comenzaron a suceder. Quedó atrapado dentro de una gran pieza de equipo para empacar heno y, mientras construía un estanque, accidentalmente hizo rodar una excavadora cuesta abajo.

“Me quedé sin fondos. Se me acabó el tiempo”, dijo Steffee. «Me gasté toda una fortuna en este lugar». Enlistó a RiverStone por US$24 millones en 2010 y luego bajó el precio a US$15 millones en 2019.

La parte trasera de la casa principal de RiverStone. Foto: Kristian Thacker/WSJ

Pero el deseo de Steffee de vender lo que efectivamente equivalía a la mayor parte de la ciudad hizo que los lugareños se pusieran nerviosos. El Dr. Steffee había sido durante mucho tiempo el excéntrico benefactor de la ciudad.

¿Cómo, preguntaron, encontrarían a alguien lo suficientemente loco como para llenar sus zapatos? Les preocupaba que Foxburg pudiera convertirse en una advertencia sobre lo que sucede cuando un individuo es responsable de financiar a toda una comunidad, dijeron los lugareños.

“Estuvimos en una especie de limbo por un tiempo”, dijo Donna Edmonds, una artista que ayuda a administrar la cooperativa de galerías locales. “No sabíamos hacia dónde nos dirigíamos”.

Los McGauley llegan al rescate

Durante años, Steffee luchó por encontrar un comprador dispuesto a adquirir Foxburg, o incluso comprar RiverStone. Su propiedad era significativamente más grande y más lujosa que cualquier otra cosa en el área, económicamente deprimida.

Para 2020, el ingreso medio de una familia en Foxburg era de US$31.719, y el 20,8 % de la población vivía por debajo del umbral de pobreza. El precio medio de una casa en el condado de Clarion, donde se encuentra Foxburg, es de unos US$123.343, según Zillow.

En 2020, Saji Daniel vino al rescate. Nacido en el sur de la India, Daniel fundó una empresa que fabricaba equipos de protección personal para la industria médica, y que adquirió por Cardinal Health en 2015.

Su prometida, Shannon, trabaja en gestión deportiva y es socia comercial de la NBA. La pareja se conoció cuando Saji encontró a la Shannon sentada en su asiento en un juego de los Cavaliers.

Daniel había estado buscando una pequeña granja en las afueras de Cleveland donde él y Shannon pudieran pasar los fines de semana, pero nunca había oído hablar de Foxburg. Y ciertamente nunca anticipó asumir un proyecto de tal magnitud.

Sin embargo, rápidamente se enamoró de la pasión del Dr. Steffee por el pequeño pueblo. Después de visitar Foxburg, los McGauley hablaron de eso todo el camino a casa. “Lo consultamos con la almohada y a la mañana siguiente llamamos a Art (Steffee)”.

En los últimos dos años, Daniel compró RiverStone y pagó varios millones de dólares por aproximadamente otras 50 propiedades que Steffee poseía en la ciudad. Se negó a decir exactamente cuánto pagó, citando un acuerdo de confidencialidad.

Keppler y su esposa, Cindy Keppler, quienes visitaron a Steffee con frecuencia durante las últimas dos décadas desde su hogar en Cleveland, también se convirtieron en inversionistas minoritarios.

El futor del pueblo Foxburg

Daniel, que tiene dos hijas adultas, no se hacía ilusiones de que la ciudad sería una fuente de ingresos. De hecho, le cuesta dinero. “Esta es una propiedad heredada que podemos dejar para los niños”, dijo. “Lo tendrán por los siglos de los siglos. Pueden decir: ‘Mi papá desarrolló esta ciudad’”.

Una vez que se filtró la noticia de la compra Daniel, la fábrica de rumores de Foxburg se aceleró. Los lugareños ya habían chismeado que Oprah Winfrey estaba comprando el lugar, mientras que otros señalaron al ex mariscal de campo de los Pittsburgh Steelers, Ben Roethlisberger. Otros pensaron que se construiría un casino, o incluso una pista de carreras de perros, dijo Daniel.

Daniel dijo que su objetivo es crear empleos y hacer que la comunidad prospere nuevamente. Ha contratado a una empresa de consultoría para idear la mejor estrategia para aumentar la ciudad. Los McGauley están jugando con numerosas ideas, incluido el lanzamiento de festivales y ferias y la apertura de un centro comunitario, una heladería y una panadería.

Junto con los Keppler, ya comenzaron a renovar el hotel local, que dijeron que estaba en mal estado. Aun así, Daniel quiere mantener la ciudad «pintoresca». “No se comercializará donde tenemos centros comerciales ni nada de eso”, dijo.

Desde que se hizo pública la noticia de la compra en 2020, Daniel dijo que ha estado ocupado atendiendo las solicitudes de los locales: Los operadores de la sala de conciertos buscan un mejor acceso a Internet, por ejemplo, y la galería necesita algunos trabajos de renovación.

RiverStone tiene una casa de carruajes e instalaciones estables.

El mayor desafío hasta ahora ha sido encontrar trabajadores para los negocios locales. A veces, cuando hay escasez de personal, los McGauley son llamados para ayudar a embotellar vino en la bodega o incluso para hacer las camas en el hotel.

Los McGauley, que anteriormente dividían su tiempo entre Cleveland y Miami, planean vivir principalmente en Foxburg. Habitantes de la ciudad, toda su vida, compraron cabras, burros y caballos y se están adaptando a la vida en el campo.

El Dr. Steffee pasa por RiverStone de vez en cuando para recoger sus preciadas piedras, que está trasladando a su nuevo hogar. En cuanto a la ciudad, Steffee dijo que tiene una solicitud: una tienda de donas. “Yo sería su cliente número uno”, dijo.

Con licencia de nuestro socio WSJ.
Este artículo lo tradujo del inglés Noris Argotte Soto para República Inmobiliaria.

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